<p>В конце плейстоцена, когда уже были позади большие оледенения, на всех материках произошло внезапное исчезновение огромного количества крупных млекопитающих. Свыше 200 видов от мамонтов до верблюдов оказались стертыми с лица Земли. В отличие от сравнительно медленного вымирания видов в предшествующие эпохи, когда они постепенно замещались другими животными, эта «катастрофа» была быстрой и бесповоротной. Никакие другие виды не заняли места, освобожденного крупной фауной, царившей&nbsp; на&nbsp; Земле&nbsp; в&nbsp;&nbsp; ледниковый&nbsp; период.<br />
      Это массовое вымирание происходило с различной интенсивностью. Повидимому, сначала оно поразило Африку и Юго-Восточную Азию — это произошло 50 тысяч лет назад,&nbsp; потом Европу и остальную часть Азии, после этого распространилось на обе Америки, а за последнее тысячелетие охватило крупные острова: Новую Зеландию, Мадагаскар и Карибский архипелаг.<br />
      Исчезли главным образом крупные млекопитающие и травоядные птицы, а это вело к сокращению количества видов, находившихся с ними в экологической связи.<br />
      Как уже говорилось, экологические ниши, опустевшие так внезапно, не были заняты видами того же типа. Может быть, возросло общее количество «биомассы» за счет мелких млекопитающих и насекомых, но замещения в строгом смысле этого слова не произошло.<br />
      Мелкие млекопитающие, земноводные пресмыкающиеся и моллюски не были затронуты этой катастрофой, так же как и морская фауна.<br />
      В мезозойскую эру вымиранию динозавров на суше сопутствовало массовое вымирание белемнитов, аммонитов и планктона в море. Ничего подобного в эпоху плейстоцена не наблюдалось. Сохранились даже крупные морские млекопитающие.<br />
      Что было причиной этого явления? Обычно считают, что в этом повинны изменения климата, связанные с окончанием ледниковых эпох. Но более точные методы датировки, тщательное изучение явления на различных материках привели некоторых специалистов к другой гипотезе: главным виновником исчезновения крупных млекопитающих был человек. Он попросту перебил их: время бойни действительно совпадает с эпохой распространения человека в различных районах планеты.<br />
      Такой точки зрения придерживается, в частности, палеобиолог П. Мартин из Аризонского университета, В Северной Америке в эпоху плейстоцена известно четыре больших оледенения. Они были примерно одинаковыми по размерам и должны были бы привести и к аналогичным изменениям климата, а следовательно, оказать одинаковое воздействие на фауну. В таких условиях вымирание происходило бы постепенно, и более чувствительные животные исчезали бы первыми.<br />
      Ничего этого не было. Огромное большинство крупных млекопитающих, исчезнувших в конце плейстоцена, пережило испытания повторных оледенений. Крупные животные исчезли тогда, когда климат снова стал «нормальным», близким благоприятному для их процветания климату межледниковых периодов.<br />
      Ископаемая фауна тропической Америки изучена меньше, но численность и разнообразие исчезнувших видов там, повидимому, гораздо больше, хотя здесь это не было связано, ни с какими&nbsp;&nbsp; климатическими&nbsp;&nbsp; изменениями.<br />
      Но вот что очевидно: как в Северной, так и в Средней Америке массовое исчезновение крупных млекопитающих совпадает с появлением там человека или, по крайней мере, с изобретением новых видов&nbsp; охотничьего оружия&nbsp; заточенных каменных наконечников для копья, с помощью которых стало возможно убивать крупную добычу.<br />
      Такая же картина вырисовывается в Австралии, где человек со существовал с ныне исчезнувшими крупными сумчатыми. Доисторические охотники прочесали материк чуть раньше, чем это же самое проделали охотники Северной Америки.<br />
      Еще ярче это проявилось в Новой Зеландии, где спустя всего лишь несколько сот лет после появления человека исчезли многочисленные крупные травоядные&nbsp;&nbsp;&nbsp; птицы.&nbsp; На этих&nbsp; островах не было сухопутных млекопитающих. Но в после ледниковых отложениях там найдено 27 видов моа — птиц, ныне вымерших. В их числе был гигантский динорнис, высотой более трех метров (емкость его яиц составляла четыре литра). Из этих 27 видов 22 вымерли, очевидно, всего тысячелетие назад, хотя прекрасно устояли в ледниковых и после ледниковых пертурбациях и выдержали все проявления вулканизма.<br />
      Наконец, в Африке вымерло почти 30 процентов крупных млекопитающих, найденных в доисторических становищах. Это произошло до крупных климатических изменений и совпало с максимальным развитием наиболее передовых культур раннего каменного века.<br />
      Гипотезу Мартина о том, что&nbsp; крупную фауну истребили первобытные охотники, разделяют не все биологи.<br />
      Некоторые&nbsp;&nbsp; &nbsp;авторы,&nbsp;&nbsp; &nbsp;например<br />
      Г. Крантц (из университета Беркли), обвиняют не столько собственно «большую охоту», сколько всевозможные изменения, вносимые человеком в окружающую среду.<br />
      Сравнительно недавними случаями гибели видов, отмеченными на Мадагаскаре и в Новой Зеландии, мы обязаны, по мнению этих исследователей, не охотникам, а земледельцам. И нет сомнений, что изменения, внесенные человеком в растительный мир, начиная с эпохи неолита, отразились на множестве животных видов. Г. Крантц считает, что механизм вымирания, вероятно, был более сложным и не так очевидно драматичным, как по теории Мартина.<br />
      Для Америки он предлагает следующую схему:<br />
      1) 12 тысяч лет назад, когда доисторический человек в Северной Америке создавал свои первые копья, он нападал&nbsp;&nbsp; главным&nbsp; образом&nbsp; на&nbsp; мамонтов&nbsp;&nbsp; и бизонов.<br />
      2)&nbsp;&nbsp; &nbsp;Смилодоны — страшные саблезубые&nbsp; ягуары,&nbsp; стол&nbsp; которых составляли<br />
      эти два вида, начали исчезать.<br />
      3)&nbsp;&nbsp; &nbsp;Бизоны, детенышам которых смилодоны&nbsp;&nbsp; больше&nbsp; не&nbsp; угрожали,&nbsp; расплодились в огромном количестве.<br />
      4)&nbsp;&nbsp; &nbsp;Бизоны уничтожили целый ряд видов, с которыми они соперничали: лошадей, верблюдов, возможно, даже и мамонтов.<br />
      5)&nbsp;&nbsp; &nbsp;Тогда&nbsp; исчезли&nbsp;&nbsp; и&nbsp;&nbsp; ягуары,&nbsp;&nbsp; охотившиеся на лошадей и верблюдов.<br />
      По мнению Г. Крантца, это лишь до некоторой степени отражает картину происшедшего, но эта схема «с обратными связями» более вероятна, чем прямолинейная схема Мартина. Она оставляет человеку роль «запала». Он не истреблял животных своей рукой; но, воздействуя на некоторые чувстви-тельные узлы, он нарушил экологическое равновесие до такой степени, что конечный результат оказался тем же. Человек полностью изменил лицо Северной Америки. Один из американских исследователей утверждает, что, поскольку исчезнувшие млекопитающие и птицы были по большей части растительноядными, можно допустить, что они оказывали большое влияние на характер и объем растительности.<br />
      Чтобы противодействовать этому биологическому оскудению, доктор Мартин вносит предложение проделать удивительный эксперимент: заселить США животными, наиболее близкими к тем, какие были уничтожены нашими далекими предками.</p>